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La economía lúgubre de Thomas Robert Malthus

Para entender la obra de Thomas Robert Malthus hay que trasladarse a la Inglaterra de la Revolución Industrial y tratar de ver el paisaje urbano con los ojos de un clérigo anglicano, de familia acomodada y de ideas conservadoras. Sólo desde esa posición es posible comprender las convicciones de este importante economista y filósofo.

Porque para Thomas Robert Malthus lo más importante era encontrar una explicación satisfactoria al desaguisado humano que podía presenciarse en las grises calles inglesas de principios del siglo XIX. Si había tantos pobres muriéndose de hambre y la riqueza se concentraba en un puñado de manos, debía ser por voluntad divina.

Así llegó Malthus a la conclusión de que la población mundial crece a un desesperante ritmo geométrico, mientras que los recursos sólo crecen a un ritmo aritmético. La conclusión es obvia: siempre habrá un excedente humano y ciertos obstáculos para su reproducción, como el crimen o la miseria, son imprescindibles para mantener la natalidad bajo control.

Es lo que se conoce como catástrofe malthusiana, un concepto demográfico que justificaba las duras condiciones de vida de los obreros ingleses y cuya virtud más incontestable es haber vislumbrado la existencia de límites. La idea de Malthus que menos problemas morales provoca es aquella que defiende que el crecimiento permanente es imposible, puesto que la Tierra no podría soportarlo.

Sin embargo, este matiz era excesivo para su tiempo y cuando publicó su obra 'Ensayo sobre el principio de la población' encontró mucha oposición. De hecho, sus ideas cayeron como un jarro de agua fría en el entorno ilustrado y provocaron las inevitables críticas por parte de autores como Adam Smith o Godwin e incluso Karl Marx, que se unió más tarde a la lista de enemigos intelectuales de Thomas Robert Malthus.

Unos enemigos a los que el tiempo parece haber dado la razón, puesto que las innovaciones científicas han permitido aumentar la población mundial y mejorar las condiciones de vida de millones de personas. De todos modos, las ideas de Malthus todavía pesan como una amenaza y se han reencarnado bajo el concepto de insostenibilidad.

Imagen: Wikimedia Commons

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